韓国SK、米リチウム金属電池企業に投資…第三位の株主に

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韓国SK、米リチウム金属電池企業に投資…第三位の株主に

SKグループの投資専門会社であるSK㈱は11日、リチウム金属電池の開発会社であるソリッドエナジーシステム(Solid Energy Systems)に400億ウォン(約39億円)を投資したと11日明らかにした。 2018年に投じた約300億ウォンに次ぐ投資であり、シンガポール政府系ファンドのテマセク(Temasek)、創業者のチーチャオ・フー(Qichao Hu)CEOに続く3大株主の地位を確保した。
 
(参考記事:「韓国SKと中国ジーリーが共同ファンド設立…自律走行分野などに積極投資へ」)
 
SK㈱は2019年に世界1位の銅箔(Copper Foil)メーカーであるワトソン(Wason)にも投資している。同社は、「次世代パワー半導体など、爆発的に成長している電気自動車素材事業に先制的に投資し、重要なバッテリー技術を追加確保して未来の自動車素材市場の《ゲームチェンジャー》に跳躍するという戦略」であると説明した。

2012年、米国MIT研究所のスタートアップとして立ち上がったソリッドエナジーは、シンガポールに本社を置き、ボストンと上海に研究所と試験生産施設を運営している。ソリッドエナジーは、次世代電池として挙げられるリチウム金属電池の試作品の開発に成功し、独歩的な技術力をもとに、3月、GMと共同研究契約を締結し、商業化に最も近い次世代電池の開発会社として注目されている。

ソリッドエナジーとGMは、米国ボストンの近くに、2023年までにリチウム金属電池の試験生産工場を設立する予定であり、2025年の最終商用化を目標としている。業界では、ソリッドエナジーの米国株式市場上場推進の可能性が高いと予想している。

リチウム金属は、従来のリチウムイオン電池よりも容量、パフォーマンスの面で優れている。リチウムイオン電池の負極材として使用される黒鉛に比べエネルギー容量が約10倍大きく、高い電流を送出して収容することができる次世代の負極材新素材として挙げられている。バッテリー体積と重量は大幅に減らし、走行距離は2倍以上伸ばすことができることから、主要バッテリー開発企業や完成車企業は、リチウム金属を使用した次世代電池の開発のために角逐を繰り広げている。

ソリッドエナジーのコア競争力は、独自の技術開発により、リチウム金属電池の開発の難関と目されている安全性の問題を解決したという点である。リチウム金属は、エネルギー容量は高いが、充電時にリチウムが負極表面にたまり、電池の性能低下と分離膜の毀損、別名「デンドライト」(Dendrite)現象が発生するという欠点がある。

ソリッドエナジーは、リチウム金属に固体形態のポリマーコーティングを塗り、リチウムのデンドライト形成を抑制する高濃度の電解質を使用して、安全性の問題を解決した。主要企業は、デンドライト現象の解決策として、固体電解質を使用する全固体電池の研究も進行中であり、いくつかの技術的難関に商用化はもちろん、試作品を発表も長い時間がかかると予想されている。

ソリッドエナジーは、固体よりも実装が容易に液体電解質と固体コーティングを組み合わせたハイブリッド方式を最初に商用化させリチウムメタル電池市場で優位を占める戦略である。このハイブリッド方式を適用して成功した企業は、ソリッドエナジーが初めてだ。ソリッドエナジーのリチウム金属電池は、電気自動車のほか、スマートフォン、ドローンなど各種機器に適用することができるものと思われる。

バッテリー市場は電気自動車市場の高成長とともに、今後爆発的な成長を続けるものと予想されている。マッキンゼーによると、バッテリーの世界的な需要は、2019年に219GWhから2030年3,612GWhへと、10年で17倍の規模に成長すると予測される。電気自動車の急速な普及の見通しに基づいて、世界の主要バッテリー企業は工場の増設と電気自動車の性能を大幅に向上させる次世代電池の開発で熾烈な競争を繰り広げている。

ソリッドエナジーは、次世代電池の開発競争で頭角を表し、今後上場時にも高い企業価値を評価されることが見込まれている。また、他の電池の開発会社である米クオンタムスケープ(QuantumScape)は、昨年9月にニューヨーク証券取引所に上場し、約33億ドルの企業価値を付けた。

SK㈱は、先端素材、グリーン(Green)、バイオ(Bio)、デジタル(Digital)など4大核心事業を進めており、ソリッドエナジーへの投資をベースに、次世代電池材料事業の競争力を大幅に強化することができるものと見ている。

SK㈱のキム・ヤンテク先端素材投資センター長は「SK㈱は、急速に成長する電気自動車市場において、グローバル1位銅箔メーカーであるワトソン(Wason)と次世代パワー半導体企業イエスパワーテクニクスへの投資などを通じて、電気自動車のコア素材と技術を先制的に確保することに力を注いできた」とし、「今後、バッテリー正極材、負極材の分野でも、次世代新素材を先取りし、グローバル先端素材企業としての地位を構築していくだろう」と明らかにした。
 
(参考記事:「韓国SKグループがEV用半導体市場への進出を発表…SiCパワー半導体企業を買収」)
(参考記事:「韓国SKグループが米大手水素企業「プラグパワー」の最大株主に…1500億円投資」)
(参考記事:「SKグループがキャッシュ確保を急ぐ…不確実性や買収に備え」)


 
 
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